Dennis Ritchie nous a quitté

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Dennis M. Ritchie, l'un des plus grands contributeurs de l'informatique moderne nous a quitté.

Ce que Dennis Ritchie a apporté à l'informatique est difficile à quantifier. En effet, dans les années 70, alors qu'il est employé par les laboratoires Bell, il travaille avec Ken Thompson sur un projet de système d'exploitation dont les qualités devaient être la portabilité, notamment vers des machines de toute dimension. Pour cela, il conçoit un nouveau langage de programmation dérivé du langage B de Ken Thompson et du BCPL de Martin Richards. Ce langage et ce système d'exploitation ne sont autre que le langage C et Unix. Ce langage se révèle complet et extrêmement performant et son usage dépassera rapidement la cadre de la programmation sous Unix.

Pour présenter son nouveau langage, Dennis M. Ritchie écrira avec Brian Kernighan, l'un des plus beaux ouvrage de programmation : « The C programming Language ». Les auteurs y présentent toute la philosophie, les références du langage et des exercices, entraînant ainsi le lecteur vers la maîtrise progressive de ce langage. De ce livre, le K&R pour les informaticiens, on retiendra également le mythique premier exemple, qui est sans aucun doute la ligne de code la plus connue de tous les développeurs : printf("hello, world\n");

Le langage C est aujourd'hui toujours très utilisé pour ses performances et sa portabilité. Il est la souche de nombreux autres langages : le C++, l'Objective C cher à Apple, le C# de Microsoft, le Java et même le PHP en tirent leurs racines. L'immense majorité des projets libres sont basés sur ces langages. Du côté des systèmes d'exploitation, l'Unix de Ritchie et Thompson est la souche de nombreux systèmes libres tels que Minix, GNU/Linux, FreeBSD, NetBSD, OpenBSD.

Il est difficile d'imaginer ce que serait l'informatique d'aujourd'hui sans les travaux de Dennis Ritchie. Pour ne donner qu'un exemple, le système d'exploitation Android de Google, pour les smartphones et les tablettes, est basé sur un noyau Linux et sur le langage Java, dérivés respectivement d'Unix et du langage C.

Dennis M. Ritchie est décédé à l'âge de 70 ans. Homme d'une grande modestie, il constitue pour de nombreux informaticiens un exemple de technique et de partage du savoir au travers de l'un des plus beaux traité d'informatique.

L'April, et plus généralement la communauté du Libre, lui rendent aujourd'hui hommage.